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What do you actually do? – Sung Tieu

“The whole of Berlin used to be like this,” murmurs Sung Tieu as she peers into an abandoned building covered with graffiti and dust. We’re in West Berlin to climb Teufelsberg, a man-made hill that offers a grand 360-degree view of the city, and we’ve stopped to see the remains of the former American listening station positioned partway along the trail. Famous for its golf ball–like radomes, the station was used to intercept, listen to, and disrupt radio signals from the Eastern Bloc during the Cold War. Nearby, another visitor is playing with a drone and I’m reminded of how much warfare has changed in the intervening years. I ask Tieu—whose research-based work often explores instances of conflict in expansive installations comprising sculpture, text, and sound—if she’s ever made work about unmanned aerial vehicles. “No,” she replies firmly. “I’m not so much interested in the weapons themselves—it’s their psychological effects that concern me.”

It’s true that there are no visible signs of weaponry in the German-Vietnamese artist’s visual output, but the threat of violence is everywhere. Her recent exhibition at Nottingham Contemporary looks specifically at sonic warfare through the lens of the so-called Havana Syndrome, the name given to a series of symptoms that were apparently experienced by the staff of the U.S. and Canadian embassies in Cuba after being subjected to aural assaults. First reported in 2016, the Trump administration considers the series of acoustic attacks to have been politically motivated and carried out by the Cuban government. Tieu was initially interested in this phenomenon, she tells me, because unlike other sonic weapons, which are mostly created by turning the volume up, the sound that ‘caused’ the Havana Syndrome was, in many cases, indistinguishable from other background noises. Is the weapon real? Tieu’s not so sure. Yet she was curious enough to expose herself to a reconstruction of the sonic attack, the results of which are displayed in a series of brain scans at the entrance of the exhibition.

Tieu’s interest in the psychological effects of sonic warfare can be traced back to a visit she took to the Hien-Luong Bridge in central Vietnam in 2016. It’s there that Tieu first heard the story of Ghost Tape No. 10, an audio recording made by the U.S. Army that featured a Vietnamese man purportedly killed on the battlefield. Played by a Vietnamese voice actor, the ghostly figure implored his fellow comrades to flee or risk being killed in action. Similar tactics were used in World War II, when the Allies played audio recordings of tanks in an attempt to trick German soldiers into thinking they were outnumbered. But what made this technique novel during the war in Vietnam is that the recording capitalized on the commonly held Vietnamese spiritual belief that without proper burial rites the souls of the dead are trapped in an eternal hell and will never rest. Tieu has a begrudging respect for the diabolical cleverness of this operation: “Tapping into this well-known belief was so effective that people in Vietnam are still looking for the bones of their relatives today,” she says, sadly. “It’s a big business.’”

The irony that the U.S. has accused another nation of something they themselves have admitted to doing is not lost on Tieu. In Nottingham, she bridges these two stories together through four fabricated newspaper articles—part of the artist’s series Newspaper 1969 – ongoing—contained in vertical TV screens spread throughout the space. By positioning an article on PSYOPS, the style of operations that led to Ghost Tape 10, alongside a report detailing the political fallout of the alleged attack in Havana, Tieu shows the various ways in which U.S. diplomatic relations are still tied to Cold War ideologies. “The whole relationship between America and Cuba is still based on the ideological threat communism supposedly poses to the American way of life,” she says.

By participating in an ever-growing number of unwinnable wars—against communism, terror, crime, drugs—governments can slowly chip away at their citizens’ rights while at the same time claiming to protect them. But in order for this to work, people need to be kept in a constant state of hyper vigilance against possible threats to their way of life. Cleaved in half by concrete pillars and fencing, this paranoia is reflected in Tieu’s oppressive exhibition design, as well as in a number of sculptures scattered throughout the space. Made up of military-style clothing, these sculptures and their dispersal reflects the post-9/11 fear of bombs being left in unattended luggage in public spaces—a threat that Tieu became aware of when she moved to London in 2015. When the artist first showed a similar work at her 2018 exhibition at The Royal Academy, each object was accompanied by a different field recording. “You might hear the sound of crickets,” Tieu explains, “then a helicopter comes in, mixed with the sounds of fireworks going off and you suddenly feel as if you are in a danger zone. For someone who might have experienced a trauma, even harmless noises can be associated with danger."

Since then sound has been a reoccurring element in Tieu’s multilayered installations. As viewers weave their way around her exhibition in Nottingham, they are accompanied by a multichannel sound work, made in collaboration with composer Ville Haimala and psychologist Christian Sumner, which is based on Tieu’s brain waves captured with an EEG scanner while subjecting herself to a recreation of the Havana Syndrome sonic attack. She might have come out of the experiments seemingly unscathed, but amongst the array of conflicting information and conspiracy theories, it’s impossible not to question her version of events. After spending time in Tieu’s orbit, threats loom all around: every unattended bag a bomb, every drone hobbyist a possible enemy combatant.

Sung Tieu is a German / Vietnamese-artist based in Berlin and London. She studied at the HFBK from 2009-2013 in the class of Andreas Slominski. Recent solo exhibitions include In Cold Print at Nottingham Contemporary, and Zugzwang at Haus der Kunst, Munich, both 2020.

HFBK graduate Chloe Stead, together with the photographer and also HFBK graduate Jens Franke, met former HFBK students to talk about work, life and art.

Grafik: Tim Ballaschke


Nach drei Semestern Hybrid-Lehre unter Pandemiebedingungen steht nun endlich wieder ein Präsenz-Semester bevor. Wir begrüßen alle neuen Studierenden und Lehrenden an der HFBK Hamburg und laden herzlich zur Eröffnung des akademischen Jahres 2020/21 ein, die in diesem Jahr von einem Gastvortrag von ruangrupa begleitet wird.

Grafik: Sam Kim, Bild im Hintergrund: Sofia Mascate, Foto: Marie-Theres Böhmker

Graduate Show 2021: All Good Things Come to an End

Vom 24. bis 26. September präsentierten die mehr als 150 Bachelor- und Master-Absolvent*innen des Jahrgangs 2020/21 ihre Abschlussarbeiten im Rahmen der Graduate Show in der HFBK Hamburg. Wir bedanken uns bei allen Besucher*innen und Beteiligten.

Foto: Klaus Frahm

Summer Break

Die HFBK Hamburg befindet sich in der vorlesungsfreien Zeit, viele Studierende und Lehrende sind im Sommerurlaub, Kunstinstitutionen haben Sommerpause. Eine gute Gelegenheit zum vielfältigen Nach-Lesen und -Sehen:

ASA Open Studio 2019, Karolinenstraße 2a, Haus 5; Foto: Matthew Muir

Live und in Farbe: die ASA Open Studios im Juni 2021

Seit 2010 organisiert die HFBK das internationale Austauschprogramm Art School Alliance. Es ermöglicht HFBK-Studierenden ein Auslandssemester an renommierten Partnerhochschulen und lädt vice versa internationale Kunststudierende an die HFBK ein. Zum Ende ihres Hamburg-Aufenthalts stellen die Studierenden in den Open Studios in der Karolinenstraße aus, die nun auch wieder für das kunstinteressierte Publikum geöffnet sind.

Studiengruppe Prof. Dr. Anja Steidinger, Was animiert uns?, 2021, Mediathek der HFBK Hamburg, Filmstill

Vermitteln und Verlernen: Wartenau Versammlungen

Die Kunstpädagogik Professorinnen Nora Sternfeld und Anja Steidinger haben das Format „Wartenau Versammlungen“ initiiert. Es oszilliert zwischen Kunst, Bildung, Forschung und Aktivismus. Ergänzend zu diesem offenen Handlungsraum gibt es nun auch eine eigene Website, die die Diskurse, Gespräche und Veranstaltungen begleitet.

Ausstellungsansicht "Schule der Folgenlosigkeit. Übungen für ein anderes Leben" im Museum für Kunst und Gewerbe Hamburg; Foto: Maximilian Schwarzmann

Schule der Folgenlosigkeit

Alle reden über Folgen: Die Folgen des Klimawandels, der Corona-Pandemie oder der Digitalisierung. Friedrich von Borries (Professor für Designtheorie) dagegen widmet sich der Folgenlosigkeit. In der "Schule der Folgenlosigkeit. Übungen für ein anderes Leben" im Museum für Kunst und Gewerbe Hamburg verknüpft er Sammlungsobjekte mit einem eigens für die Ausstellung eingerichteten „Selbstlernraum“ so, dass eine neue Perspektive auf „Nachhaltigkeit“ entsteht und vermeintlich allgemeingültige Vorstellungen eines „richtigen Lebens“ hinterfragt werden.

Jahresausstellung 2021 der HFBK Hamburg

Jahresausstellung einmal anders: Vom 12.-14. Februar 2021 hatten die Studierenden der Hochschule für bildende Künste Hamburg dafür gemeinsam mit ihren Professor*innen eine Vielzahl von Präsentationsmöglichkeiten auf unterschiedlichen Kommunikationskanälen erschlossen. Die Formate reichten von gestreamten Live-Performances über Videoprogramme, Radiosendungen, eine Telefonhotline, Online-Konferenzen bis hin zu einem Webshop für Editionen. Darüber hinaus waren vereinzelte Interventionen im Außenraum der HFBK und in der Stadt zu entdecken.

Studieninformationstag 2021

Wie werde ich Kunststudent*in? Wie funktioniert das Bewerbungsverfahren? Kann ich an der HFBK auch auf Lehramt studieren? Diese und weitere Fragen rund um das Kunststudium beantworteten Professor*innen, Studierende und Mitarbeiter*innen der HFBK im Rahmen des Studieninformationstages am 13. Februar 2021. Zusätzlich findet am 23. Februar um 14 Uhr ein Termin speziell für englischsprachige Studieninteressierte statt.

Katja Pilipenko

Semestereröffnung und Hiscox-Preisverleihung 2020

Am Abend des 4. Novembers feierte die HFBK die Eröffnung des akademischen Jahres 2020/21 sowie die Verleihung des Hiscox-Kunstpreises im Livestream – offline mit genug Abstand und dennoch gemeinsam online.

Ausstellung Transparencies mit Arbeiten von Elena Crijnen, Annika Faescke, Svenja Frank, Francis Kussatz, Anne Meerpohl, Elisa Nessler, Julia Nordholz, Florentine Pahl, Cristina Rüesch, Janka Schubert, Wiebke Schwarzhans, Rosa Thiemer, Lea van Hall. Betreut von Prof. Verena Issel und Fabian Hesse; Foto: Screenshot

Digitale Lehre an der HFBK

Wie die Hochschule die Besonderheiten der künstlerischen Lehre mit den Möglichkeiten des Digitalen verbindet.

Alltagsrealität oder Klischee?; Foto: Tim Albrecht

Absolvent*innenstudie der HFBK

Kunst studieren – und was kommt danach? Die Klischeebilder halten sich standhaft: Wer Kunst studiert hat, wird entweder Taxifahrer, arbeitet in einer Bar oder heiratet reich. Aber wirklich von der Kunst leben könnten nur die wenigsten – erst Recht in Zeiten globaler Krisen. Die HFBK Hamburg wollte es genauer wissen und hat bei der Fakultät der Wirtschafts- und Sozialwissenschaften der Universität Hamburg eine breit angelegte Befragung ihrer Absolventinnen und Absolventen der letzten 15 Jahre in Auftrag gegeben.

Ausstellung Social Design, Museum für Kunst und Gewerbe Hamburg, Teilansicht; Foto: MKG Hamburg

Wie politisch ist Social Design?

Social Design, so der oft formulierte eigene Anspruch, will gesellschaftliche Missstände thematisieren und im Idealfall verändern. Deshalb versteht es sich als gesellschaftskritisch – und optimiert gleichzeitig das Bestehende. Was also ist die politische Dimension von Social Design – ist es Motor zur Veränderung oder trägt es zur Stabilisierung und Normalisierung bestehender Ungerechtigkeiten bei?