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What do you actually do? – Annika Kahrs

Annika Kahrs doesn’t have a studio. Instead, she suggests we meet at the Berlin Musical Instruments Museum, where, under the careful gaze of a pair of suspicious security guards, we wander through a collection of elaborately made pianos and string instruments. It’s a fitting place to talk to the thirty-five-year-old artist, who is best known for her ambitious performances, photo series and video works featuring classical music.

Whether working with duettists or a twenty-two-piece orchestra, Kahrs’s projects often explore the potential of sound as a form of non-verbal communication. She is especially interested in moments when communication breaks down. In 2016, for instance, Kahrs staged a concert at Berlin’s Gropius Bau comprising four singers performing Alone Together (1932) by American composer Arthur Schwartz. After each rendition the singers slowed down the song’s tempo, gradually moving away from each other until they were performing in complete isolation. With the performers left to rely on their own inner sense of timing, the piece, which was relayed to the audience via loudspeakers, eventually starts to break down, highlighting the collaborative spirit at the heart of any harmony.

“The instructions for the performers, in other words, the way they should implement the performance, is never very strict,” Kahrs says of her working process. “Usually, we don’t even really rehearse in the traditional sense. Our rehearsals are more like intense discussion about what situations or possibilities might occur during the performance. For me, the spontaneous situational aspect of a performance is what makes it exciting.”

Repetition is a recurring theme in her practice. She often instructs her performers to repeat the same pieces over and over again until even the most consummate professionals struggle to stay in character. During renditions of Strings (2010), in which members of a string quartet change instruments after each recital of Beethoven’s Opus 18 No. 4 in C Minor (1801), the musicians often break into laughter as they struggle with their new roles. It’s an interest that comes from Kahrs’ own experience of learning piano as a child. “I liked not only the process of playing itself,” she says, “but also everything that came with it: the endless repetitions, the strange situations that arise during end of year concerts, the potential of playing the wrong notes—the whole social game.”

Born in 1984 in the North German town of Achim, Kahrs has had a fascination for music ever since she was a little girl. “I would record all different styles from the radio for hours,” she recalls. “I loved replaying and organizing the tapes.” This interest led her parents—who Kahrs says were never interested in classic music themselves—to encourage her to take piano lessons at age ten. It wasn’t a natural fit, but what Kahrs lacked in talent she more than made up for in curiosity. This prompted her teacher to introduce her to the work of experimental composers such as Alvin Lucier and Steve Reich, as well as avant-garde cellist and performance artist Charlotte Moorman. “He showed me that there was a world beyond classical music,” she says.

Art world success came early for Kahrs. As a result of the popularity of Strings, which Kahrs produced while still a student at the HFBK in Hamburg, her work was shown in three high profile exhibitions the year after she graduated. “I was lucky,” she says. “Not everyone has the same chances that I had.” While luck might have been in Kahrs’s favour, it is also true that she made the most of the chances she had, building on each one in order to have the opportunity to expand the scope of her practice. This way of working comes with its own challenges; as the scale of her projects have grown, so too have the budgets and the manpower needed to complete them. “I have to start each project by asking myself: what do I want to see?” she says. “You can’t start by saying, ‘well, this is going to be complicated’ or ‘there’s no money’ because you’re constantly lowering the bar for yourself.”

Kahrs balances this pressure by working on a mix of commissioned and self-initiated pieces, as well as combining larger projects with smaller ones. At the moment she’s working on the concept for a seven-channel installation for the Bieber House in Hamburg and editing a film that she shot on a residency in Brazil. For the latter project, she recorded interviews with a group of amateur musicians who regularly play on the beaches of Salvador, which she is planning to cut together with recordings of the city’s orchestra. “It's basically a work about producing sound in public spaces and how different countries compare to what my perspective as a European is,” explains Kahrs.

Later in the year, Kahrs will head to Los Angeles for a residency at the Villa Aurora where she hopes to work with scientists on a project about gravitational waves. As usual, this collaboration doesn’t faze her. “I really love to collaborate with people from different professions or with specific skills,” she says. “Over the course of my career, I have worked with magicians, bird keepers, sailors, bicycle couriers, and repeatedly with musicians from various fields and countries. I like the fact that they contribute a crucial part to the artwork that also is a bit out of my control.”

Annika Kahrs studied at HFBK Hamburg from 2005-2012 with Andreas Slominski, Jeanne Faust and Dr. Michael Diers. More information:

HFBK graduate Chloe Stead, together with the photographer and also HFBK graduate Jens Franke, met former HFBK students to talk about work, life and art. It is the prelude to a series of interviews for the website of HFBK Hamburg.

Annette Wehrmann, photography from the series Blumensprengungen, 1991-95; Foto: Ort des Gegen e.V.

Conference: Counter-Monuments and Para-Monuments

The international conference at HFBK Hamburg on December 2-4, 2021 – jointly conceived by Nora Sternfeld and Michaela Melián –, is dedicated to the history of artistic counter-monuments and forms of protest, discusses aesthetics of memory and historical manifestations in public space, and asks about para-monuments for the present.

23 Fragen des Institutional Questionaire, grafisch umgesetzt von Ran Altamirano auf den Türgläsern der HFBK Hamburg zur Jahresausstellung 2021; Foto: Charlotte Spiegelfeld


Wer spricht? Wer malt welches Motiv? Wer wird gezeigt, wer nicht? Identitätspolitische Fragen spielen in der Kunst und damit auch an der HFBK Hamburg eine wichtige Rolle. Das hochschuleigene Lerchenfeld-Magazin beleuchtet in der aktuellen Ausgabe Hochschulstrukturen sowie Studierendeninitiativen, die sich mit Diversität und Identität befassen.

Grafik: Tim Ballaschke


Nach drei Semestern Hybrid-Lehre unter Pandemiebedingungen steht nun endlich wieder ein Präsenz-Semester bevor. Wir begrüßen alle neuen Studierenden und Lehrenden an der HFBK Hamburg und laden herzlich zur Eröffnung des akademischen Jahres 2020/21 ein, die in diesem Jahr von einem Gastvortrag von ruangrupa begleitet wird.

Grafik: Sam Kim, Bild im Hintergrund: Sofia Mascate, Foto: Marie-Theres Böhmker

Graduate Show 2021: All Good Things Come to an End

Vom 24. bis 26. September präsentierten die mehr als 150 Bachelor- und Master-Absolvent*innen des Jahrgangs 2020/21 ihre Abschlussarbeiten im Rahmen der Graduate Show in der HFBK Hamburg. Wir bedanken uns bei allen Besucher*innen und Beteiligten.

Foto: Klaus Frahm

Summer Break

Die HFBK Hamburg befindet sich in der vorlesungsfreien Zeit, viele Studierende und Lehrende sind im Sommerurlaub, Kunstinstitutionen haben Sommerpause. Eine gute Gelegenheit zum vielfältigen Nach-Lesen und -Sehen:

ASA Open Studio 2019, Karolinenstraße 2a, Haus 5; Foto: Matthew Muir

Live und in Farbe: die ASA Open Studios im Juni 2021

Seit 2010 organisiert die HFBK das internationale Austauschprogramm Art School Alliance. Es ermöglicht HFBK-Studierenden ein Auslandssemester an renommierten Partnerhochschulen und lädt vice versa internationale Kunststudierende an die HFBK ein. Zum Ende ihres Hamburg-Aufenthalts stellen die Studierenden in den Open Studios in der Karolinenstraße aus, die nun auch wieder für das kunstinteressierte Publikum geöffnet sind.

Studiengruppe Prof. Dr. Anja Steidinger, Was animiert uns?, 2021, Mediathek der HFBK Hamburg, Filmstill

Vermitteln und Verlernen: Wartenau Versammlungen

Die Kunstpädagogik Professorinnen Nora Sternfeld und Anja Steidinger haben das Format „Wartenau Versammlungen“ initiiert. Es oszilliert zwischen Kunst, Bildung, Forschung und Aktivismus. Ergänzend zu diesem offenen Handlungsraum gibt es nun auch eine eigene Website, die die Diskurse, Gespräche und Veranstaltungen begleitet.

Ausstellungsansicht "Schule der Folgenlosigkeit. Übungen für ein anderes Leben" im Museum für Kunst und Gewerbe Hamburg; Foto: Maximilian Schwarzmann

Schule der Folgenlosigkeit

Alle reden über Folgen: Die Folgen des Klimawandels, der Corona-Pandemie oder der Digitalisierung. Friedrich von Borries (Professor für Designtheorie) dagegen widmet sich der Folgenlosigkeit. In der "Schule der Folgenlosigkeit. Übungen für ein anderes Leben" im Museum für Kunst und Gewerbe Hamburg verknüpft er Sammlungsobjekte mit einem eigens für die Ausstellung eingerichteten „Selbstlernraum“ so, dass eine neue Perspektive auf „Nachhaltigkeit“ entsteht und vermeintlich allgemeingültige Vorstellungen eines „richtigen Lebens“ hinterfragt werden.

Jahresausstellung 2021 der HFBK Hamburg

Jahresausstellung einmal anders: Vom 12.-14. Februar 2021 hatten die Studierenden der Hochschule für bildende Künste Hamburg dafür gemeinsam mit ihren Professor*innen eine Vielzahl von Präsentationsmöglichkeiten auf unterschiedlichen Kommunikationskanälen erschlossen. Die Formate reichten von gestreamten Live-Performances über Videoprogramme, Radiosendungen, eine Telefonhotline, Online-Konferenzen bis hin zu einem Webshop für Editionen. Darüber hinaus waren vereinzelte Interventionen im Außenraum der HFBK und in der Stadt zu entdecken.

Studieninformationstag 2021

Wie werde ich Kunststudent*in? Wie funktioniert das Bewerbungsverfahren? Kann ich an der HFBK auch auf Lehramt studieren? Diese und weitere Fragen rund um das Kunststudium beantworteten Professor*innen, Studierende und Mitarbeiter*innen der HFBK im Rahmen des Studieninformationstages am 13. Februar 2021. Zusätzlich findet am 23. Februar um 14 Uhr ein Termin speziell für englischsprachige Studieninteressierte statt.

Katja Pilipenko

Semestereröffnung und Hiscox-Preisverleihung 2020

Am Abend des 4. Novembers feierte die HFBK die Eröffnung des akademischen Jahres 2020/21 sowie die Verleihung des Hiscox-Kunstpreises im Livestream – offline mit genug Abstand und dennoch gemeinsam online.

Ausstellung Transparencies mit Arbeiten von Elena Crijnen, Annika Faescke, Svenja Frank, Francis Kussatz, Anne Meerpohl, Elisa Nessler, Julia Nordholz, Florentine Pahl, Cristina Rüesch, Janka Schubert, Wiebke Schwarzhans, Rosa Thiemer, Lea van Hall. Betreut von Prof. Verena Issel und Fabian Hesse; Foto: Screenshot

Digitale Lehre an der HFBK

Wie die Hochschule die Besonderheiten der künstlerischen Lehre mit den Möglichkeiten des Digitalen verbindet.

Alltagsrealität oder Klischee?; Foto: Tim Albrecht

Absolvent*innenstudie der HFBK

Kunst studieren – und was kommt danach? Die Klischeebilder halten sich standhaft: Wer Kunst studiert hat, wird entweder Taxifahrer, arbeitet in einer Bar oder heiratet reich. Aber wirklich von der Kunst leben könnten nur die wenigsten – erst Recht in Zeiten globaler Krisen. Die HFBK Hamburg wollte es genauer wissen und hat bei der Fakultät der Wirtschafts- und Sozialwissenschaften der Universität Hamburg eine breit angelegte Befragung ihrer Absolventinnen und Absolventen der letzten 15 Jahre in Auftrag gegeben.

Ausstellung Social Design, Museum für Kunst und Gewerbe Hamburg, Teilansicht; Foto: MKG Hamburg

Wie politisch ist Social Design?

Social Design, so der oft formulierte eigene Anspruch, will gesellschaftliche Missstände thematisieren und im Idealfall verändern. Deshalb versteht es sich als gesellschaftskritisch – und optimiert gleichzeitig das Bestehende. Was also ist die politische Dimension von Social Design – ist es Motor zur Veränderung oder trägt es zur Stabilisierung und Normalisierung bestehender Ungerechtigkeiten bei?